Revue futuribles n° 381

Recherche, sciences, techniques - Ressources naturelles, énergie, environnement

Ressources minérales : un état des lieux

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La croissance économique de la Chine et de quelques autres pays émergents très consommateurs de matières premières, depuis une petite dizaine d’années, a eu pour conséquence une hausse spectaculaire de la demande en matières minérales, métaux en particulier. Si l’on ajoute à cela les besoins des pays développés en divers « petits métaux » très utilisés dans les industries de pointe, on est en droit de s’interroger sur l’état des stocks de matières premières minérales dans le monde et des capacités de production pour satisfaire cette demande croissante.
Jacques Varet propose ici un état des lieux des ressources minérales mondiales. Il commence par rappeler la croissance de la demande et les limites existant en termes de production et d’impact environnemental, insistant au passage sur les diverses notions géologiques et économiques afférant aux ressources et réserves de ces matières minérales. Il souligne ensuite la diversité de cette demande (origine, intensité, pérennité) et de l’offre correspondante, notamment concernant les ressources dites « critiques ». Puis il s’intéresse à la capacité de l’offre à répondre à cette demande de manière durable (avec, au passage, deux études de cas, sur le cuivre et les terres rares) et montre bien le rôle déterminant de la Chine à l’égard de nombreux minerais stratégiques. Mais selon lui, les perspectives d’avenir relatives aux ressources minérales ne sont pas tant marquées par les limites physiques de ces ressources que par les carences des politiques publiques, nationales ou multilatérales, dans ce domaine : manque d’investissement en ressources humaines, focalisation de la recherche sur certaines ressources au détriment des autres, absence de vision européenne à moyen-long terme concernant l’approvisionnement, etc. Si l’on ajoute le fait que les connaissances de l’homme dans le domaine géologique restent très parcellaires et très peu mutualisées, il y a fort à parier que les ressources minérales soient présentes sur notre planète en des quantités suffisantes. La demande ne fléchira pas, certes, les ressources sont très inégalement réparties pour l’instant, mais si les entreprises et les États concernés investissent à hauteur des besoins et du caractère stratégique de ce secteur, l’offre devrait suivre.

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