Futurs d'antan, Revue futuribles n° 321

Entreprises, travail

Les matières explosives

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L'apport immense de Marcelin Berthelot à la chimie organique a quelque peu occulté ses contributions majeures à la thermochimie qui ont inspiré ce texte. En obtenant les premières synthèses de molécules organiques, il a détruit définitivement l'idée d'une mystérieuse " force vitale " qui serait propre aux organismes vivants et indispensable à la formation de ces molécules. Il a établi ainsi une continuité entre la biologie et la chimie, continuité dont nous voyons aujourd'hui le plein épanouissement. Ses travaux de thermochimie procèdent de la même démarche d'unification intervenue cette fois entre le domaine des lois physiques et celui des phénomènes chimiques. La chimie des explosifs y occupe une place significative et Berthelot ne s'est pas borné à la pratiquer en laboratoire. Il a dirigé en 1870, pendant le siège de Paris, le Comité scientifique de défense occupé de la fabrication des poudres de guerre.
Sur cette oeuvre scientifique majeure qui a fait sortir la chimie de son caractère de science descriptive et engagé son unification avec la biologie et avec la physique, Berthelot a peu philosophé.
Science et philosophie, dont est extrait ce texte, rassemble des articles publiés dans des revues et des journaux. La perspective qu'il trace des effets de la découverte des explosifs sur le cours de l'histoire est naturellement marquée, singulièrement dans le vocabulaire, des préjugés de son époque sur les races et les civilisations. Si l'on veut bien, cependant, faire abstraction de ce qu'a de politiquement incorrect le langage de Berthelot lorsqu'il évoque, par exemple, la " prépondérance des races savantes et civilisées sur les races barbares ", on trouvera dans ce texte matière à de fascinants parallèles avec l'époque contemporaine, que ce soit dans la dimension géopolitique ou dans la dimension scientifique.
Pour peu que l'on y remplace l'explosif chimique - toujours présent cependant - par l'explosif nucléaire, on y retrouvera toutes les composantes de la situation actuelle : usage de la technique à l'exploration des lois de la nature, rôle des " savants " dans la puissance des nations, affrontements dissymétriques, terrorisme politique et même, dans sa perspective historique, le fanatisme islamique.

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