Futurs d'antan, Revue futuribles n° 243

Économie, emploi - Entreprises, travail

Du protectionnisme au libre-échange. Les conditions de la réussite dans l'économie cosmopolite

Par

Friedrich List (1789-1846) est un économiste contemporain de la naissance des chemins de fer, des incertitudes germaniques avant l'arrivée de Bismarck, et de l'essor des États-Unis.
Il rêvait d'unifier le marché allemand grâce aux progrès des transports avec un marché commun interne (le Zollverein) et des protections contre la concurrence extérieure, en attendant que les entreprises soient assez solides pour affronter la compétition.
On le décrit souvent comme nationalo-protectionniste, ce qui est la thèse d'Emmanuel Todd qui présente la réédition de son oeuvre chez Gallimard 1. En réalité il était libéral, mais réaliste : avant d'affronter l'extérieur, il faut renforcer ses bases.
Polyglotte, il a vécu dans différents pays dont il essayait de convaincre les dirigeants du bien-fondé de son approche. " Le libre-échange est profitable à la fois aux individus et aux États. " Mais il faut du protectionnisme pendant la phase de développement. L'illustration la plus éclatante se situe, selon lui, aux États-Unis où l'avait attiré la construction d'une ligne de chemin de fer. Mais, brillant économiste, il fut incapable de maîtriser la conduite des entreprises qu'il contribuait à lancer, aux États-Unis comme plus tard en Allemagne.
En revanche, il écrivait partout dans la langue du pays. Son Système national d'économie politique, écrit en 1841 est très étudié aux États-Unis. Conçu et écrit pour l'essentiel, à Paris, il éclaire les débats européens d'aujourd'hui.
En voici trois extraits, l'un sur la nécessité de se renforcer avant d'affronter la compétition cosmopolite.
L'autre est un plaidoyer en faveur de la confédération des peuples pour assurer la paix perpétuelle, appel que l'Europe a mis plus de cent ans à écouter après les guerres suicidaires et que le monde, en dépit de l'ONU, n'est pas encore vraiment prêt à entendre.
Un troisième passage décrit, selon F. List, les raisons de la réussite américaine, déjà visible de son temps.

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